Ça y est, les beaux jours sont là, le soleil, la montagne, la plage… Oups... vous n’êtes pas encore en vacances ? Nous non plus ! Une bonne raison de se projeter dans cette balade virtuelle, direction Okinawa, sur l’ile de Iejima.


Image de la plage sur l'île de Iejima

Si vous avez dans vos projets d’aller un jour à dans l’archipel d’Okinawa, voici une excursion qui vous plaira car non seulement l’endroit est splendide, mais vous y découvrirez l’une des rares et vraies distilleries de rhum du Japon. Depuis l’ile principale de Naha, direction le nord-ouest jusqu’au terminal portuaire où un ferry vous conduira sur l’ile d’Iejima en une trentaine de minutes.


L'ÎLE D'IEJIMA
Comme beaucoup de petites iles alentours, Iejima est longtemps restée pauvre et isolée. Le manque d'eau et les conditions climatiques extrêmes liées au fréquents typhons n’ont jamais permis le développement de la riziculture. En conséquence, la tradition de distillation est littéralement inexistante en comparaison avec les îles voisines sur lesquelles chacun s'attache à la production d'awamori. En parallèle, c’est au début du XVIIème siècle que la canne à sucre commence à y être plantée. Elle va permettre de fixer sur l’île une petite population d’agriculteurs, produisant sucre brun et tabac.

Ile d'iejima okinawa japon

Ile d'iejima okinawa japon

Ile d'iejima okinawa japon

Ile d'iejima okinawa japon

LA DISTILLERIE
Faisons un bond dans le temps maintenant. Un bond qui nous mène en 2011, avec deux jeunes entrepreneurs du nom de Mrs Chienen et Asaka. Il existe sur l’île un centre de recherche et de production de bioéthanol à partir de sucre de canne, et celui-ci est à l’abandon. Que cela ne tienne, l'idée des deux compères est de le transformer en une micro-distillerie de rhum, conseillés dans leur tâche par l’honorable distillateur de whisky Nikka. Iejima Distillery voit le jour.

Producteur de Rhum sur l'île d'iejima okinawa japon

alambic pour production de rhum Ile d'iejima okinawa japon

tonneau de whisky japonais pour vieillissement de rhum Ile d'iejima okinawa japon

production de rhum Ile d'iejima okinawa japon

Leur philosophie concernant la production à proprement parler est assez simple : utiliser uniquement du jus de canne frais et intervenir le moins possible sur les étapes avant distillation, avec par exemple, aucune réfrigération des cuves de fermentation et une presse manuelle des cannes très lente. L’idée derrière tout cela est de transmettre au rhum l'âme agricole d'Iejima le plus naturellement du monde, et faire ainsi voyager jusque sous les tropiques du Ryukyu celui qui goûtera.


LES RHUMS
Iejima distillery produit deux principaux Rhum, Santa Maria Crystal et Santa Maria Gold. Ce nom, "Santa Maria"… vous le trouvez quelque peu étrange pour des rhums japonais, n’est-ce pas ? Une histoire de fleur sauvage et de navigateur vous l’expliquera facilement.

Lys blanc Santa Maria Ile d'iejima okinawa japon



Le lys blanc d’Iejima, originellement appelé lys du Ryukyu, a été ramené en Europe où il prit le nom de Lys de Pâques ou Lys de Marie. Il symbolise la pureté de l’immaculée conception associée à la Vierge Marie. Ce lys est toujours le symbole de l’île d’Iejima, et c’est en hommage à ce voyage que le nom de « Santa Maria » a été choisi les producteurs pour désigner leurs rhums.

L’autre particularité de ces rhums est leur degré d’alcool relativement faible pour des produits de cette catégorie, seulement 38.5%.

SANTA MARIA CRYSTAL
Ouvrez et c’est le jus de canne qui se répand sans limite dans l’atmosphère. Si l’intention de Mrs Chienen et Asaka était de nous faire voyager, le contrat est rempli. Le nez est super fruité, sur le jus de canne et les fruits exotiques. On est sous les tropiques ! En bouche, des notes végétales, on y retrouve les fruits pressentis au nez, sur un fond vif et tendu. Elle est légère, limpide.

rhum Santa Maria crystal Ile d'iejima okinawa japon


SANTA MARIA GOLD
Vous vous souvenez  que c’est Nikka qui a aidé à la mise en place de la distillation ? Figurez-vous que Mrs Chienen et Asaka et réussi à récupérer des fûts de chêne américain ayant contenu du whisky Yoichi. Et c’est là-dedans que vieillissent leurs jus, pendant 3 ans !

rhum Santa Maria gold Ile d'iejima okinawa japon

Comme pour le Crystal, on retrouve les fruits, mais avec une dominante sur les fruits secs, l’abricot, le raisin. On est très vite sur des sensations boisées, fumées, avec toujours cette minéralité caractéristique. Assez troublant car on reconnait finalement davantage un whisky jeune qu’un rhum âgé. Une découverte qui vaut vraiment le détour.

TI' PUNCH D'IEJIMA
Et comme il fait chaud, on a tous envie d'un ti' punch d’iejima
- 6cl de Santa Maria Crystal
- 2cl de sirop de sucre de canne (ou sucre de canne en poudre)
- 2 ou 3 quartiers de citron vert

Ti'punch japonais avec rhum Santa Maria crystal Ile d'iejima okinawa japon


(Le sucre de canne Santa Maria n’est pas disponible, désolé... Nous l’avons ramené de notre voyage sur place ;-) )

N'OUBLIEZ PAS...
Sur le chemin du retour, réservez une après-midi pour visiter l’Aquarium Churaumi d’Okinawa, c’est l’un des plus beau au monde et il est juste en face d’Iejima.

Acquarium Churaumi okinawa japon